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#ELRFEAT: Entrevista con Mark Bernstein (1999)

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Sigue la serie de #ELRFEAT con una entrevista de Susana Pajares Tosca con Mark Bernstein del 1999. Con el permiso de la autora republicamos esta entrevista que salió por primera vez en la revista online “Pendiente Migración” de la Universidad Complutense de Madrid.

 

ENTREVISTA CON MARK BERSTEIN, CIENTÍFICO JEFE DE EASTGATE

Entre el arte y la ciencia

 

Susana Pajares Tosca: ¿Dónde están los hipertextos? (Es una pregunta con trampa)

Mark Bernsterin: En primer lugar es importante recordar lo lejos que hemos llegado hasta ahora. Tenemos muchos buenos hipertextos. La red es maravillosa, florece y –aunque gran parte de la red es sólo superficialmente hipertextual- avanza a pasos agigantados. A pesar de todo, nuestras estanterías virtuales aún están bastante vacías.

¿Dónde están los hipertextos? Algunos se están escondiendo de la tontería, de los argumentos triviales que se pronuncian como juicios y edictos culturales. Preocupaciones como que la pantalla parpadea, que se parece demasiado a la TV, o el test de Bolter (si se puede leer en la bañera) no se pueden tomar en serio, pero los medios y los periodistas parecen tomarlas en serio.

Algunos de nuestros hipertextos se han perdido en el cisma entre las dos culturas. Pensamos que el arte y la ciencia deben colaborar, pero al mismo tiempo nos comportamos como si nos sorprendiera y molestara que se acerquen demasiado. Unir arte y tecnología parece extraño, antinatural y aberrante. A los poetas no les parece raro esperar que la gente aprenda italiano medieval para poder leer a Dante, pero aprender un poquito de programación les parece una imposición inaceptable. Tenemos que cambiar esto.

Algunos hipertextos tienen miedo de la teoría literaria, o se retrasan porque los escritores no entienden inmediatamente que la escritura no es lineal porque sí, ni siquiera en papel. La narrativa siempre gira y se enlaza, siempre escribimos en nudos y reflejos, montajes y fintas. El hipertexto nos da una nueva posibilidad para hacer esto, y a veces la libertad de hacer bien lo que siempre hemos hecho con dificultad nos aterroriza.

Susana Pajares Tosca: ¿Por qué la mayoría de hipertextos tratan los temas de la identidad fragmentada o de la escritura?

Mark Bernsterin: Sí, son dos temas comunes, pero probablemente sea una exageración decir que la mayoría de hipertextos tratan de ellos.

Aún así estos temas son bastante comunes, y también provocan extrañas coincidencias. Durante un tiempo hubo accidentes de coche por todas partes (afternoon, Victory Garden, I Have Said Nothing, Uncle Buddy´s Pahntom Funhouse, Ambulance). El desmembramiento es otra imagen típica (In Small & Large Pieces y Patchwork Girl – dos obras que por lo demás no se parecen en nada, y en Cyborg: Engineering the Body Electric).

Parte de esto es por supuesto coincidencia, otras veces es simplemente alusión. Algunos aspectos del hipertexto –su fragmentación, su tendencia a los lazos, su conexión con la máquina- sugieren estos temas también. Y escribir sobre escribir ha estado en el aire durante todo el siglo XX: igual que la pintura del siglo puede ser definida como pintura sobre pintar, gran parte de la literatura del siglo XX se concentra en entender su propio medio de expresión.

Susana Pajares Tosca: ¿Por qué los hipertextos que tenemos son tan vanguardistas literariamente hablando y no hay otros géneros?

Mark Bernsterin: En parte por definición: la literatura que no nos es familiar es automáticamente calificada de vanguardista, y tiende a ser recompensada según su novedad –lo que Michael Joyce llama su “proximidad inexorable”.

Todavía no tenemos géneros hipertextuales porque aún no tenemos suficientes hipertextos. Se pueden ver atisbos de formación de género aquí y allí –hay una relación interesante entre Lust de Arnold y Samplers de Larsen, por ejemplo- pero los géneros se forman por acumulación.

Si por “género” te refieres al sentido peyorativo –como en “ficción de género”- el problema es técnico. Muchos géneros populares actuales son una revisitación de una secuencia ritual, llevando al lector por lugares familiares hasta una resolución que podemos anticipar pero que, gracias a la habilidad del escritor, aún nos sorprende y deleita. El misterio, en particular, es un ritual: el mundo está dañado, y el protagonista ha de echarse a las malvadas calles para intentar volver a poner el mundo en un estado tolerable. Es muy difícil combinar esta secuencia ritual con el hipertexto. No digo que no se pudiera hacer, pero los que lo ha intentado se han concentrado en presentar los misterios como puzzles. Han estado trabajando desde el punto de vista equivocado.

Susana Pajares Tosca: ¿Qué echa de menos en la literatura hipertextual?

Mark Bernsterin: ¡Principalmente desearía que hubiera más! ¿Dónde están los hipertextos? Nuestras estanterías virtuales están mucho más llenas que en el 87, pero se podría hacer muchísimo más.

No tenemos hipertextos en las ciencias, en la ingeniería o las matemáticas, ni siquiera en la informática.

Nuestros hipertextos tienden a ser serios, y a menudo son tristes. Eso es lo que me parece peor. ¿Dónde está la alegría? ¿Dónde está el amor? ¿Dónde se esconden el schlemiel y el schlemazel?* No me malinterpretes: la seriedad es buena e importante. No es que me quiera ir a tomar unas cervezas precisamente con los muchachos de Esperando a Godot o a ligar con ninguno de los de Macbeth. Pero la amplitud es importante. (Me sentiría más a gusto si supiera que podemos hacerlo; a los pianistas no les debe resultar muy gratificante estéticamente hacer ejercicios y escalas, pero es bueno saber que puedes hacerlo si lo necesitas).

Susana Pajares Tosca: ¿Cuál es el papel de Eastgate en este mundo del Hipertexto?

Mark Bernsterin: Estamos entre la vela y las estrellas.

Por un lado, Eastgate es una compañía que hace tecnología. Creamos herramientas hipertextuales, software para que la gente escriba de formas que antes eran imposibles. Eso quiere decir que estamos muy unidos a la informática y a la ingeniería de software que hace posibles estos progresos.

Por otro lado, Eastgate es una editorial de hipertextos. Buscamos hipertextos de calidad que puedan cambiar a la gente y al medio. No nos detiene el trabajo duro.

Así que Eastgate está en un punto interesante, cambiando constantemente entre lo tangible y lo intangible, entre el arte y la ciencia, entre plazos inminentes y horizontes que se extienden durante décadas. No es extraño pasar de estudiar procesos sobre comercialización de embalajes a diseñar nuevos algoritmos de enlace en pocos minutos.

De hecho, una de nuestras herramientas hipertextuales, Storyspace, ha terminado teniendo un papel muy interesante en la investigación sobre hipertexto; para mucha gente se ha convertido en el sistema básico, la herramienta general de hipertexto que la gente conoce primero. Aquí en Darmstadt hay mapas de Storyspace por todas partes, en libros de texto de Sociología y en las notas que toman los asistentes a un taller de Hiperficción…

Susana Pajares Tosca: Eastgate parece el ejemplo perfecto de “tender puentes en el abismo” entre la ciencia y el arte. ¿Han alcanzado ustedes un equilibrio que el resto parece no entender?

Mark Bernsterin: ¡Mantener el equilibrio siempre es difícil!

Conectar la ciencia y el arte es lo que hacemos, es la idea principal detrás de Eastgate. Si hemos tenido éxito ha sido gracias a un grupo excepcional de gente con talento y un grupo excepcionalmente paciente de inversores y directores.

Susana Pajares Tosca: ¿Por qué es útil una Conferencia como ésta?

Mark Bernsterin: Las Conferencias para investigadores son todavía la mejor forma de compartir nuevas ideas y descubrimientos. Las publicaciones periódicas y libros son demasiado lentos.

Otra parte importante de las Hypertext Conferences (Conferencias sobre Hipertexto, de las que esta es la décima), es la oportunidad de discutir nuevas ideas con la gente más brillante del campo. El año pasado, por ejemplo, quería adaptar partes del sistema seminal MacWeb de representación del conocimiento de Marc y Jocelyn Nanard para utilizarlo en las nuevas herramientas de exportación a HTML para Storyspace. Arrinconé a Jocelyn Nanard en la recepción para pedirle consejo sobre el implemento de algunos detalles que no siempre se incluyen en los artículos pero que pueden ser muy importantes para construir sistemas que la gente usa día a día. Me dijo que estaba afrontando el problema por el lado equivocado, y acabamos teniendo una conferencia ad hoc junto con Daniel Schwabe. Planificamos el diseño de la nueva facilidad de exportación HTML en cosa de una hora, y ha resultado ser una de las mejores cosas del nuevo Storyspace.

Susana Pajares Tosca: ¿Ha encontrado alguna idea nueva interesante este año? (¿O es un secreto?)

Mark Bernsterin: Normalmente me lleva un mes o así extraer la idea (o ideas) clave. La idea de Peter Nürnberg sobre informática estructural es prometedora, y la demostración de un reimplemento colaborativo de VIKI sobre un servidor estructural fue espectacular. Esto me sugiere unas cuantas estrategias para nuestro nuevo proyecto de sistemas. El Taller de escritores originó una gran cantidad de “cosas que los escritores desean”; y pasaré sin duda muchas horas meditando sobre su lista.

También es interesante ver como mi ponencia de 1998: “Estructuras de Hipertexto” ha sido leída y entendida de forma muy diferente por gente diferente. En particular hubo un grupo muy interesante de ponencias críticas (se me ocurre pensar en Walker, Tosca, Calvi y Rau) y algunas ponencias en los talleres sobre lenguajes para estructuras (Schwabe, los Nanard, Bieber). Estos dos campos parten de actitudes y lenguajes muy diferentes; reconciliar ambas aproximaciones requerirá una meditación cuidadosa.

Susana Pajares Tosca: Usted tiene una gran experiencia de conferencias de hipertexto… ¿cómo ha evolucionado este campo en los últimos años?

Mark Bernsterin: En los primerísimos años, la gente estaba preocupada sobre todo por el problema de la navegación y por los expedientes (estándares y modelos) para afrontar el enorme coste de crear los primeros sistemas hipertextuales. Ambas cuestiones se revelaron después como parcialmente irrelevantes: el problema de la navegación era una ilusión. Los sistemas hipertextuales ya no son tan caros de hacer, así que no es vital codificarlo todo según una especie de denominador común general.

Lo que no entendimos en esos primeros años era que escribir hipertexto llegaría a ser un desafío que introduciría nuevas cuestiones muy interesantes sobre retórica y técnica. Durante un tiempo existió una gran tensión entre escritores e ingenieros. Esta tensión se ha disipado ahora, hasta llegar al maravilloso espíritu cooperativo de la conferencia de este año. Por ejemplo, el taller de escritores de Deena Larsen estaba lleno de escritores y diseñadores de sistemas. Este fenómeno es nuevo y muy positivo.

Susana Pajares Tosca: ¿Cómo ve el futuro de esta conferencia?

Mark Bernsterin: Es una conferencia excepcional, probablemente la más fuerte y consistente que conozco. La gente se preocupó durante un tiempo de que el hipertexto desaparecería porque sería demasiado fácil y obvio; eso aún no ha sucedido. Aún tenemos muchos desafíos interesantes.

Espero ver más trabajos sobre sistemas próximamente, investigaciones sobre nueva tecnología de software que exploren extrañas y nuevas ideas.

Susana Pajares Tosca: ¿Determina la importancia de la WWW nuevas actitudes frente al hipertexto o vivimos de espaldas al mundo real?

Mark Bernsterin: Las determina mucho. La red proporciona un maravilloso conjunto de documentos y un increíble campo de pruebas para nuestras ideas. Mozilla puede ser muy importante para la investigación en los próximos años; debería ser factible para un investigador crear un navegador muy sofisticado (u otro cliente de Web) para explorar ideas novedosas.

Tenemos que ser conscientes de lo que la red es y lo que no es. No es un interfaz de usuario; podemos (y debemos) ir más allá de los enlaces azules.

Susana Pajares Tosca: Muchas gracias por su tiempo y por responder todas nuestras preguntas.

* (N.del T.) Schlemiel y Schlemazel son dos palabras Yiddish que se refieren a personajes populares en la tradición cuentista judía, uno es el gafe que atrae las desgracias intentando hacer el bien, y el otro el “destinatario” al que le ocurren las desgracias.

 

© Susana Pajares Tosca, 1999 por el texto.

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Written by ELR

June 25, 2017 at 8:00 am

Interview with Christine Wilks

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ELR: Christine Wilks as you can read on your website crissxross.net you published your first works of electronic literature in 2004 “Sitting Pretty” and “Social Dis-Ease”. What was your motivation to start creating works for the web and where did your inspiration come from?

Christine Wilks: I started out as a visual artist but I couldn’t bear turning my back on storytelling so I quickly moved into filmmaking (and animation). It was difficult to make indie films in the UK, there was so little funding, and, although I tried, I didn’t feel at home in the TV world. What I really wanted was a multimedia creative practice but it seemed like you had to specialise. Then, when I came across the internet, the world-wide web – wow! Here was a medium that encompassed all other media and there were few, if any, barriers for a hard-up independent multimedia-maker to create and distribute their work – no gatekeepers, nothing stopping me – theoretically.

At first I hadn’t a clue how to create anything for the web, but I came across the trAce Online Writing Centre, set up by Sue Thomas, and lurked around that creative community for a while. Then I took part in their pilot online course, ‘Digital Writing: an Introduction’, led by Tim Wright, and I was absolutely blown away by it. At last, I had found my element! Not only could I work with multimedia but interactivity too. I loved that! I made my first work, ‘Sitting Pretty’, during that course. It was a tongue-in-cheek reflection on my condition at the time, flouting ergonomic advice, forever hunched over my desktop computer, my portal to another world. Way back in my pre-internet days, I got a grant to make a short science-fiction film called ‘Zombie UB40’ in which I depicted aliens whose form had evolved to be perpetually hunched over computers. Oddly prescient, now I think about it. Actually, it’s just occurred to me that the film bore some aesthetic similarities with my animated multimedia poem, ‘Out of Touch’. There’s a network of invisible threads connecting the works I’ve made but I’ll avoid getting tangled up in that for now.

ELR: From 2007-2013 you were as a core member of the collective R3M1XW0RX (Remixworks, 2006-2014), which was conceived as a collaborative space for remixing visual poetry, e-poetry, playable media, animation, art, music, spoken word, texts and more. What were the main challenges in the creation of a network and why did it stop in 2014?

Christine Wilks: Actually, R3MIXW0RX is still active here – remixworx.com – although not in the same way. But I’ll come back to that.

R3MIXW0RX was started by Randy Adams (runran) after the trAce Online Writing Centre closed down. He missed the collaborative creative environment of trAce, as did other people, such as Chris Joseph (babel) and myself (crissxross), who also joined the group. For the first year or two Remixworx was a stunningly productive, fertile environment – new works being created, remixed and posted online every week, almost every day at some points – it was fantastic! A great place to learn and develop. For instance, I learnt to love the random and to really appreciate Dada through collaborating in R3MIXW0RX. I talk about it more fully in my crissxross trail through Remixworx. However, with busy lives to lead and other creative projects to work on, that level of almost feverish productivity couldn’t persist. The initial whirlwind of creativity gradually calmed and new works blew in on the breeze or in occasional gusts. It might have carried on in this manner for some time if Randy hadn’t died (too young, from cancer) in 2014. It took the wind out of our sails. Randy and I collaborated on our last piece for R3MIXW0RX, ‘A Revolution of Words’, while he was undergoing chemotherapy.

Chris, however, is still doing wonderful stuff for R3MIXW0RX . He now maintains and hosts the site. His new remixes are created in HTML5 and JavaScript, whereas, in the past, both he and I worked almost exclusively in Flash. I’d love to start remixing again but until I finish the major interactive digital fiction I’m creating for my practice-based PhD, I haven’t got time. The great thing now is that, with platforms like Codepen.io, the ability to remix using HTML, CSS and JavaScript has become even more accessible. Currently, I’m using my Codepen for tests and research, but I’m really looking forward to having the time to use it for pure creative remixing fun!

ELR: In your works you use a wide range of different media like sound, ambient music, visuals and videos. How important are these audio-visual effects in your works and how does multimedia content effect the reading process of a work literature?

Christine Wilks: Marie-Laure Ryan says, “The ultimate goal of art is to involve the whole of the embodied mind, the intellect as well as the senses” (Ryan 2014). She argues that language most readily engages the intellect, whereas sound and imagery appeal to the senses, so combining them is a way of striving towards that goal, and that’s what I aspire to.

Multimedia content is vital to my work, and I’ve experimented with different forms, but what I’m most interested in is how the multimodal elements operate within the user interface to create an engaging interactive experience. I always think in terms of reading imagery as much as text, indeed, reading the whole interface, including audio – everything is part of the reading process. For my current interactive digital work, I’m aiming for something akin to the experience of having a conversation. In human-to-human interaction, you communicate through language whilst simultaneously reading the signs – facial expressions, body language, what’s happening in the environment, etc. – the context and the subtext, all of which affect the choices you make.

Film and TV are also plurimedial art forms and you ‘read’ those media too but not in the same way. Interaction demands a more attentive reading of the user interface (that is, until you become familiar with it). In a game or interactive narrative, it’s often the case that the player must read the interface rigorously in order to work out how to interact and how to progress. It’s part of the pleasure. This kind of vigilant or scrupulous reading is not a requirement of moving through the narrative of screen drama. Although, in some viewing situations, you can choose to close read film and TV – you can pause a video, study still frames, re-run a scene over and over – screen drama is not usually designed for viewing like that. All the same, with interactive works, it would be too much to ask the reader-player to constantly pay equal attention to every modality within a given work. Some modalities should, by design, affect the reader-player more subliminally (e.g. ambient sound or motion, colour schemes) depending on what effect the author/s want/s to achieve.

ELR: Your works Inkubus (2014), Underbelly (2010), A Revolution of Words (2013) and Rememori (2011) are game-like works in which the reader becomes a player, as you explain in the description, and thus is invited to play a poem or play on words. What strategy lies behind the use of ludic elements in your works and what is, in your opinion, the difference between a work of electronic literature and a videogame?

Christine Wilks: My strategy? Well, it just seemed to me that as soon as I started ‘playing’ with interactive elements – creating interactive works – ludic elements arose, as if naturally, without me consciously trying to include them. In other words, while creating a work, I would become aware that the feature I was developing or thinking about was game-like in some way, so I went with it. Why resist the affordances of the medium? I’m of a generation that didn’t grow up with videogames, so I don’t tend to think in terms of videogame mechanics, but interactivity feels playful to me, and playful interactivity tends towards the ludic. At least, that’s been my experience. When my narrative works include gameplay, I try to meld the two together somehow. I’d rather avoid chunks of narrative interspersed with gameplay or vice versa. However, it all depends on the central idea behind the work. It’s entirely possible that an idea might be best expressed with gameplay and cut-scenes, for example. Never say never…

What’s the difference between a work of electronic literature and a videogame? I’m not a theorist so it’s not something I think about very much – apart from when I struggle to explain or describe what I do or create to someone whose unfamiliar with it. As a maker of works, the distinction is mainly useful in so far as it helps to inform a potential audience – to make the thing being offered understandable in broad terms and therefore potentially attractive to them. One difference is that a videogame has to have some form of gameplay but a work of e-lit need not have. ‘Videogame’ is a more commercial descriptor and is likely to attract more people, but may also repel others – and there’s possibly a sizeable audience among them for e-lit. However, outside academia, I doubt if many people have heard of ‘electronic literature’. Both categories are so broad, we need more focused terms, more genres to emerge.

ELR: In your critical writing “Interactive Narrative and the Art of Steering Through Possible Worlds” (2016) you discuss the disparity between men and women in the field of game development through your latest work “Stitched Up” (in progress). Would you say that there is a similar issue of gender discrimination also in the field of electronic literature?

Christine Wilks: I haven’t specifically studied the issue of gender discrimination in the field of electronic literature and I haven’t experienced any personally. Certainly, there are a lot of great women creative practitioners, researchers and theorists in the field and there seems to be a pretty fair gender balance amongst the artists, writers and editors represented in the various anthologies of electronic literature produced by the E-Lit community. Also, I’m really thrilled to be part of a forthcoming book, #WomenTechLit, a volume of essays by pioneering female creative practitioners, critics, historians and scholars, edited by María Mencía (West Virginia University Press). Look out for it!

Reference: Ryan, M.-L., 2014. Narration in Various Media | the living handbook of narratology. the living handbook of narratology. Available at: http://www.lhn.uni-hamburg.de/article/narration-various-media [Accessed December 2, 2016].

 

 

Written by ELR

January 20, 2017 at 9:00 am